猴子和人類一樣,同屬於靈長目。比較高等的猴類的特徵大致和人類相似。兩眼長在頭部前方,有突出的耳朵。除了手掌和足底以外,全身有毛。通常背部和四肢外側的毛要較四肢內側的手濃密。



  猴類多半住在樹上,所以爬樹的技術極高明。由猴類前後肢的長短相比,可以看出牠們的活動方式。前肢較後肢短或差不多的猴類,通常在地面上行走和奔跑;前肢較長的猴類,善於在樹枝間活動,是樹棲性猴類。猴類大多數有尾,尤其新世界猴的長尾末端沒毛,隨意活動,和手指一樣,可以捲在樹上,全身懸著,在飛躍時可以當平衡器或舵用。



  猴類的視覺、聽覺、觸覺都很發達。腦容量相當大,記憶力強,善於模仿。正因為猴子學習能力強,所以從古以來常有人訓練牠來表演。



  一般的猴類都群居生活,有一定的階級次序。階級地位高的,常常是成年的強壯公猴。而每一群猴子中,必定有一隻身經百戰領導群猴的猴王。猴王對於食物、配偶、活動空間等,都有優先選擇的權利。猴子的育幼期很長,小猴子都受到母猴的悉心照顧,在群體中遊戲、爭逐、學習、成長。



  猴群中有一項引人注意的行為,即互相清理皮毛。猴子們常彼此翻弄對方的毛,來捉殺毛蝨和清除脫落的皮膚碎屑。這個動作,不但可以維持清潔,減少疾病,也可以藉此達到維持群體和諧的目的。